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Cancro: un nuovo farmaco può combattere la resistenza al trattamento

La resistenza al trattamento è un grosso problema nella terapia del cancro e una delle principali barriere al miglioramento della sopravvivenza per molti pazienti. Gli scienziati hanno scoperto che una soluzione potrebbe trovarsi in un nuovo farmaco che affronta le cellule tumorali in modo diverso.

scienziati in possesso di pillola rossa

Nel documento di studio, ora pubblicato sulla rivista, riportano come il farmaco sperimentale ha mostrato risultati promettenti in modelli animali di cancro al seno e del colon-retto.

Il farmaco prende di mira una molecola che aiuta le cellule tumorali a leggere le istruzioni nel loro DNA. In effetti, il targeting di questa funzione ha ricevuto ultimamente attenzione come nuovo approccio al trattamento del cancro.

“I tumori resistenti al trattamento rappresentano una minaccia significativa per i pazienti”, afferma l’autore dello studio Charles Coombes, che è un professore di oncologia medica presso l’Imperial College di Londra nel Regno Unito, “poiché un cancro smette di rispondere ai trattamenti fare.”

Il nuovo farmaco, chiamato ICEC0942, è stato concesso in licenza a un’azienda privata. Lo hanno ulteriormente sviluppato e inserito in una sperimentazione clinica di fase I che ha iniziato a curare le persone a novembre 2017.

Lo studio valuterà la sicurezza e l’efficacia del farmaco negli esseri umani. Tuttavia, è probabile che siano passati diversi anni prima che sia approvato per uso clinico.

Cancro e resistenza ai farmaci

Il cancro è un gruppo di malattie che hanno una cosa in comune: sorgono perché le cellule anormali del corpo crescono fuori controllo e si diffondono.

Il corpo umano contiene trilioni di cellule che normalmente seguiranno un “processo ordinato”, in cui le cellule danneggiate e invecchiate muoiono e vengono sostituite da nuove.

Nel cancro, tuttavia, quando le cellule diventano sempre più anormali, il processo ordinato viene interrotto e le cellule che dovrebbero morire continuano a sopravvivere, a dividersi e a produrre più cellule anormali, dando origine a tumori.

Esistono più di 100 diversi tipi di cancro, che tradizionalmente prendono il nome dal tessuto in cui hanno iniziato a crescere – ad esempio, cancro al seno, cancro ai polmoni, cancro alla prostata e cancro al pancreas.

La resistenza ai farmaci è un problema ben noto nel trattamento del cancro e colpisce quasi ogni tipo di terapia, a parte la chirurgia.

Molti pazienti hanno tumori resistenti ai farmaci. Questo può accadere fin dall’inizio del trattamento, o perché il loro cancro acquisisce resistenza come conseguenza del trattamento. Inoltre, alcune persone potrebbero essere resistenti a un farmaco e sensibili agli altri, mentre altri potrebbero avere una resistenza multi-farmaco.

Le cellule tumorali e i tumori hanno molti meccanismi per promuovere o consentire la resistenza ai farmaci e c’è un crescente bisogno di trovare nuovi modi per sconfiggerli.

Inibizione della trascrizione come nuovo approccio

Il farmaco al centro del nuovo studio si rivolge al modo in cui le cellule tumorali leggono il loro DNA. Per far prosperare una cellula, deve continuare a leggere il suo DNA, che contiene istruzioni su come creare proteine ​​e regolare le funzioni vitali che mantengono in vita le cellule.

Il processo di lettura del DNA è chiamato trascrizione e implica la copia delle istruzioni nella sezione pertinente del DNA in una molecola chiamata RNA messaggero, che le trasporta dal nucleo nel corpo della cellula in cui produce le proteine.

Nel loro studio, i ricercatori fanno riferimento a lavori recenti che suggeriscono che alcuni tipi di cancro possono essere “particolarmente sensibili all’inibizione della trascrizione” e che “mirare al meccanismo trascrizionale” può offrire un nuovo approccio al trattamento.

Il nuovo farmaco che hanno testato si rivolge a una molecola chiamata chinasi 7 dipendente dalla ciclina (CDK7), che aiuta a guidare le cellule attraverso le fasi di crescita, copia del DNA e divisione cellulare.

CDK7 avvia anche il processo di trascrizione e aiuta a controllare altri fattori di trascrizione, tra cui il recettore dell’estrogeno (ER) -α, che è una “proteina chiave nel cancro al seno”.

“Effetti anti-tumorali sostanziali”

Quando hanno eseguito alcuni test in laboratorio, i ricercatori hanno scoperto che “una vasta gamma di tipi di cancro sono sensibili all’inibizione del CDK7”.

Hanno anche scoperto che il farmaco ha “effetti antitumorali sostanziali” negli animali con tumori al seno e colon-rettale che sono cresciuti da cellule tumorali umane impiantate.

Infine, quando hanno combinato il farmaco con il tamoxifene, ha fermato completamente la crescita dei tumori ER-positivi negli animali.

I ricercatori concludono che i loro risultati mostrano che il blocco del CDK7 offre un nuovo modo di trattare il cancro, in particolare il carcinoma mammario ER positivo.

In particolare, i risultati suggeriscono che ICEC0942 è un buon farmaco candidato, da solo o in combinazione con terapie ormonali, per il trattamento del cancro al seno.

Gli autori dello studio notano che il nuovo farmaco potrebbe anche essere efficace contro altri tumori – come il cancro del polmone a piccole cellule e la leucemia acuta – che “mostrano le caratteristiche della dipendenza da fattori di trascrizione”.

“Farmaci come questi potrebbero aiutare a spostare l’equilibrio a favore dei pazienti, potenzialmente fornendo una nuova opzione ai pazienti per chi [i trattamenti esistenti non funzionano più”.

Prof. Charles Coombes

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