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Cannabis e schizofrenia: nuove prove svelate

La natura della relazione tra cannabis e disturbi psichiatrici è stata oggetto di accesi dibattiti per decenni. Un nuovo studio, usando topi geneticamente modificati, aggiunge più carburante a una fiamma già bollosa.

[L'uomo fuma dall'alto]

La cannabis è, di gran lunga, la droga illecita più comunemente usata sia negli Stati Uniti sia a livello globale.

Secondo il National Survey on Drug Use and Health del 2015, 22,2 milioni di persone hanno usato il farmaco nel mese precedente.

Inoltre, secondo il Monitoring the Future Study del 2016, quasi la metà dei dodicesimi ha esaminato la marijuana almeno una volta nella vita.

A causa della sua diffusione e della nuova legislazione che influisce sulla sua legalità negli Stati Uniti, la ricerca sui suoi pro e contro è ai massimi storici.

Nel corso degli anni, la questione se la cannabis sia collegata a condizioni psichiatriche è stata investigata molte volte. La ricerca ha prodotto risultati contrastanti.

Ciò che sembra chiaro è che, se esiste una relazione, è complessa. Una serie di fattori sembra giocare un ruolo, come l’età in cui la marijuana viene usata per la prima volta, quanto e quanto spesso viene consumata e le vulnerabilità genetiche.

La domanda sulla psicosi-cannabis

Ad oggi, il consenso è che l’uso di cannabis aumenta il rischio di psicosi ma, attraverso la popolazione, l’effetto è relativamente piccolo. Tuttavia, l’effetto sembra essere più forte negli individui che sono già a rischio, come le persone con una storia familiare di disturbi psicotici o coloro che hanno subito abusi infantili.

Gli ultimi ricercatori lanciano il loro cappello nell’arena del fuoco dall’Università di Tel Aviv (TAU) in Israele. I loro risultati sono pubblicati questa settimana sul giornale. In questo particolare studio è stato utilizzato un modello murino, più specificamente un ceppo di topi con un gene mutante DISC-1. Questi topi hanno una predisposizione genetica allo sviluppo della schizofrenia e sono stati suddivisi in quattro gruppi sperimentali:

  • topi sensibili esposti al tetraidrocannabinolo (THC), che è il composto psicoattivo trovato nella cannabis
  • topi sensibili non esposti a THC
  • topi normali esposti a THC
  • topi normali non esposti a THC

L’esposizione al THC è arrivata ad un punto della loro vita equivalente all’adolescenza umana.

L’analisi neurochimica biochimica e test comportamentali condotti sugli animali hanno dimostrato che solo i topi geneticamente suscettibili hanno sviluppato cambiamenti correlati alla schizofrenia dopo essere stati esposti alla cannabis.

Il Dr. Ran Barzilay, psichiatra infantile e adolescente della Sackler School of Medicine di TAU, spiega che: “Lo studio è stato condotto su topi, ma riproduce un quadro clinico della schizofrenia del primo episodio, che si presenta durante l’adolescenza in prossimità della robusta cannabis uso.”

Lo studio conferma le conclusioni di una ricerca precedente: la cannabis ha maggiori probabilità di produrre effetti psichiatrici a lungo termine in individui che sono più suscettibili.

“La nostra ricerca dimostra che la cannabis ha un rischio differenziale su individui sensibili o non sensibili. In altre parole, i giovani con una predisposizione genetica alla schizofrenia – coloro che hanno disturbi psichiatrici nelle loro famiglie – dovrebbero tenere a mente che stanno giocando con fuoco se fumano erba durante l’adolescenza “.

Dr. Barzilay

Il ruolo del BDNF e dell’ippocampo

Accanto allo studio originale, gli scienziati hanno studiato percorsi potenziali che potrebbero spiegare l’aumento del rischio di schizofrenia con l’uso di cannabis. Uno dei ricercatori principali, il Prof. Dani Offen, spiega la loro teoria: “Un meccanismo protettivo è stato osservato nei topi non suscettibili Questo meccanismo comporta la sovraregolazione di un fattore neurotrofico protettivo, il BDNF [fattore neurotrofico derivato dal cervello], nel ippocampo.”

L’ippocampo è una regione del cervello fortemente coinvolta nell’emozione e nella memoria. Gli scienziati hanno scoperto una serie di differenze anatomiche e funzionali nell’ippocampo di individui con schizofrenia.

Per testare la loro teoria, i ricercatori hanno dato BDNF ai topi suscettibili di schizofrenia. Hanno scoperto che l’esposizione al THC non produceva più sintomi psichiatrici. L’introduzione del BDNF ha impedito lo sviluppo della schizofrenia. Normalmente, BDNF supporta i neuroni esistenti e incoraggia la crescita di nuove sinapsi e neuroni.

Nel complesso, i risultati dello studio hanno chiare implicazioni per la salute pubblica. Gli autori avvertono che i giovani che hanno una storia familiare di condizioni psichiatriche o che hanno risposto con forza ai farmaci in precedenza dovrebbero essere particolarmente cauti nei confronti della marijuana durante la loro adolescenza.

Inoltre, la relazione tra cannabis, schizofrenia e BDNF può ora essere esplorata per aiutare a progettare farmaci che potrebbero ridurre le conseguenze negative della cannabis sulla salute psichiatrica.

Poiché questo studio è stato condotto su topi, non finalizzerà il dibattito sulla cannabis e le condizioni psichiatriche, e sarà necessario lavorare ancora di più. Tuttavia, aggiunge ulteriore peso alla teoria che la cannabis aumenta il rischio di sviluppare la schizofrenia in individui che sono particolarmente sensibili.

Scopri come la schizofrenia e la cannabis possono essere collegate.

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