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Depressione: lo studio pionieristico individua 44 colpevoli genetici

Un nuovo studio innovativo che ha analizzato i dati genetici di migliaia di partecipanti ha identificato 44 loci genetici legati al rischio di depressione. Questo può guidare l’implementazione di trattamenti migliorati per questa condizione.

donna depressa che si siede in un angolo

L’Istituto Nazionale di Salute Mentale considera la depressione maggiore “uno dei disturbi mentali più comuni negli Stati Uniti”.

Circa 16,2 milioni di adulti hanno avuto “almeno un” episodio di depressione maggiore solo nel 2016.

La depressione ha molti fattori di rischio – biologici, ambientali e di natura psicologica – e spesso è una combinazione di questi che porta allo sviluppo della condizione.

Dei fattori biologici, le variazioni genetiche ereditarie sono spesso citate, sebbene i ricercatori abbiano avuto difficoltà a individuare quali posizioni genetiche nel nostro DNA sono specificamente collegate a un più alto rischio di depressione.

Ma un nuovo studio su larga scala è andato dove nessun altro è mai giunto prima e ha identificato dozzine di variazioni genetiche precedentemente sconosciute che costituiscono un fattore di rischio per la depressione maggiore.

I ricercatori coinvolti nello studio – tra cui il dott. Patrick F. Sullivan, presso la School of Medicine della University of North Carolina a Chapel Hill – osservano che gli studi sul genoma umano incentrati sui fattori di rischio per la depressione affrontano molti ostacoli.

Nel loro articolo, che è pubblicato sulla rivista, scrivono:

“Ci sono molte ragioni per cui l’identificazione dei loci causali per [disturbo depressivo maggiore] si è dimostrata difficile. [Il disturbo depressivo maggiore] è probabilmente influenzato da molti loci genetici, ciascuno con piccoli effetti, come lo sono le malattie più comuni, compresi i disturbi psichiatrici.”

Lo studio traccia complessi fattori di rischio genetici

I ricercatori sono riusciti ad accedere e analizzare sette diverse serie di dati genetici, tra cui alcuni provenienti dalla controversa società di analisi genetiche DIY 23andMe.

Questi sono stati raccolti da 135.458 individui con diagnosi di depressione maggiore e 344.901 controlli senza depressione.

Questa analisi ha rivelato 44 diverse varianti genetiche con un impatto statisticamente significativo sullo sviluppo della depressione maggiore da parte delle persone.

Di questi, 14 erano già stati collegati alla depressione, ma i restanti 30 erano precedentemente sconosciuti come fattori di rischio. Inoltre, i ricercatori hanno individuato 153 geni che ritenevano rilevanti per il rischio di depressione.

In termini di sovrapposizioni tra fattori di rischio, il team ha anche scoperto che sei delle varianti genetiche correlate ad un rischio più elevato di depressione erano allo stesso tempo associate ad un aumentato rischio per un altro disturbo psichiatrico: la schizofrenia.

“Questo studio è un punto di svolta”, spiega il dott. Sullivan, proseguendo: “Calcolare le basi genetiche della depressione maggiore è stato davvero difficile”.

“Un numero enorme di ricercatori in tutto il mondo ha collaborato alla realizzazione di questo documento”, afferma, “e ora diamo uno sguardo più profondo che mai alla base di questa malattia umana terribile e compromettente”.

‘Nuove porte aperte’ per ulteriori ricerche

I ricercatori sono ben consapevoli del fatto che, affinché la depressione possa prendere piede, devono essere presenti diversi fattori. Ad esempio, le esperienze di vita traumatiche agiscono come un “fertilizzante” o un catalizzatore per questa condizione, e non sarebbe in grado di attecchire facilmente in assenza di un “terreno” accogliente.

Nel caso della depressione, questo terreno potrebbe essere una combinazione di variazioni genetiche che rendono una persona molto più suscettibile al disturbo.

“Dimostriamo che tutti portiamo varianti genetiche per la depressione, ma quelli con un carico maggiore sono più sensibili”, dice la co-autrice Naomi Wray, dell’Università del Queensland a Brisbane, in Australia.

Lei continua: “Sappiamo che molte esperienze di vita contribuiscono anche al rischio di depressione, ma l’identificazione dei fattori genetici apre nuove porte per la ricerca sui fattori biologici”.

I ricercatori sperano che le loro nuove scoperte stimolino ulteriori studi per sviluppare migliori trattamenti mirati ai fattori genetici coinvolti nella depressione.

“Con più lavoro, dovremmo essere in grado di sviluppare strumenti importanti per il trattamento e anche la prevenzione della depressione maggiore”, afferma il dott. Sullivan.

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