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Endorfine: effetti e come aumentare i livelli

Le endorfine sono sostanze chimiche prodotte naturalmente dal sistema nervoso per far fronte al dolore o allo stress. Sono spesso chiamati sostanze chimiche “di benessere” perché possono agire come antidolorifici e stimolatori della felicità.

Le endorfine vengono prodotte principalmente nell’ipotalamo e nelle ghiandole pituitarie, sebbene possano provenire anche da altre parti del corpo. Il noto “high runner” che si prova dopo un lungo e vigoroso esercizio è dovuto ad un aumento dei livelli di endorfina.

Il livello di endorfine nel corpo umano varia da persona a persona. Le persone che hanno bassi livelli possono essere più probabilità di avere la depressione o la fibromialgia, ma sono necessarie ulteriori ricerche in questo settore.

Cosa sono le endorfine?

Donna felice sentirsi bene a causa delle endorfine seduti fuori ad ascoltare musica.

Le endorfine sono sostanze chimiche prodotte dall’organismo per alleviare lo stress e il dolore. Funzionano in modo simile a una classe di farmaci chiamati oppioidi.

Gli oppioidi alleviano il dolore e possono produrre una sensazione di euforia. A volte vengono prescritti per l’uso a breve termine dopo l’intervento chirurgico o per alleviare il dolore.

Negli anni ’80, gli scienziati stavano studiando come e perché funzionavano gli oppioidi. Hanno scoperto che il corpo ha speciali recettori che si legano agli oppioidi per bloccare i segnali del dolore.

Gli scienziati hanno poi capito che alcune sostanze chimiche nel corpo agivano in modo simile ai farmaci oppioidi naturali, legandosi a questi stessi recettori. Queste sostanze chimiche erano endorfine.

Il nome endorphin deriva dalle parole “endogeno”, che significa “dal corpo” e “morfina”, che è un analgesico oppioide.

Alcuni dei più comuni farmaci oppioidi includono:

  • ossicodone
  • idrocodone
  • codeina
  • morfina
  • fentanil

Alcune droghe illegali, come l’eroina, sono anche oppioidi. Entrambi i farmaci oppioidi legali e illegali hanno un alto rischio di causare dipendenza, overdose e morte.

Il National Institute on Drug Abuse afferma che 90 persone muoiono ogni giorno negli Stati Uniti da una overdose di oppioidi. Molti di questi sono il risultato di sovradosaggio o abuso di prescrizione di oppioidi.

L’abuso di oppioidi e il sovradosaggio sono diventati un problema così grave che il National Institutes of Health l’ha dichiarata una crisi. Gli esperti medici stanno ora esaminando antidolorifici sicuri ed efficaci senza oppioidi.

Le endorfine naturali funzionano in modo simile agli analgesici oppioidi, ma i loro risultati potrebbero non essere così drammatici. Tuttavia, le endorfine possono produrre un “alto” che sia sano e sicuro, senza il rischio di dipendenza e overdose.

Aumentare le endorfine

Le seguenti attività mostrano promesse come modi per aumentare naturalmente le endorfine. Tuttavia, i livelli di endorfina variano a seconda degli individui, quindi anche i risultati varieranno.

Esercizio regolare

Persona anziana che nuota in piscina.

Per anni, i ricercatori sospettarono che le endorfine causassero il cosiddetto “high runner”, una sensazione di euforia che si verifica dopo un’attività fisica lunga e vigorosa.

Tuttavia, misurare le endorfine nell’uomo non è stato possibile fino al 2008, quando la nuova tecnologia di imaging è diventata disponibile.

I ricercatori hanno utilizzato la tomografia a emissione di positroni (PET) per visualizzare il cervello degli atleti sia prima che dopo l’esercizio. Hanno trovato un aumento nel rilascio di endorfine dopo l’esercizio.

Poiché l’esercizio fisico aumenta l’umore e aumenta le endorfine, alcuni medici prescrivono un regolare esercizio fisico come trattamento per la depressione e l’ansia da lieve a moderata.

L’esercizio può essere usato tranquillamente in combinazione con altri trattamenti, come farmaci o terapia, e può anche essere usato da solo. Uno studio afferma che l’esercizio fisico può migliorare alcuni sintomi della depressione, in modo simile agli antidepressivi.

Dando

Il volontariato, la donazione e l’assistenza agli altri possono anche far sentire bene una persona. I ricercatori del National Institutes of Health hanno scoperto che le persone che davano soldi a un’organizzazione benefica attivavano centri di piacere nel loro cervello. Questo può portare a livelli di endorfina migliorati.

Yoga e meditazione

La meditazione e lo yoga sono noti per i loro effetti stressanti e rilassanti. Questo potrebbe essere parzialmente dovuto a una liberazione di endorfina.

Alcune ricerche suggeriscono che lo yoga e la meditazione possono ridurre i marcatori di stress e aumentare le endorfine.

Cibi piccanti

Le persone che amano i cibi piccanti possono scoprire che possono ottenere un ulteriore impulso dai loro piatti preferiti.

Alcune ricerche suggeriscono che i componenti piccanti nei peperoncini piccanti e cibi simili possono innescare una sensazione di dolore in bocca, che induce un aumento di endorfine.

Cioccolato fondente

La ricerca del 2013 suggerisce che il consumo di cioccolato fondente potrebbe aumentare i livelli di endorfina. Il cacao in polvere e il cioccolato contengono sostanze chimiche chiamate flavonoidi che sembrano essere benefiche per il cervello.

Una recensione del 2017 ha scoperto che mangiare cioccolato può aiutare ad aumentare le endorfine. Tuttavia, molti prodotti a base di cioccolato commerciale contengono solo piccole quantità di cacao reale e spesso contengono quantità abbondanti di zuccheri aggiunti e grassi.

Le persone che cercano di usare il cioccolato per migliorare i livelli di endorfina e l’umore dovrebbero cercare prodotti che contengono almeno il 70% di cacao e mangiare il cioccolato con moderazione a causa del suo alto contenuto calorico e grasso.

che ride

Sono state fatte molte ricerche sui benefici per la salute delle risate e gli studi suggeriscono che la risata aumenta le endorfine.

Uno studio del 2017 ha scoperto che la risata sociale rilascia endorfine nel cervello.

Basso endorfine e condizioni di salute

Donna che si siede sulla panchina del parco che sembra triste e contemplativa.

Quando i livelli di endorfina sono troppo bassi, la salute di una persona può essere influenzata negativamente. La ricerca sul legame tra endorfine e condizioni di salute è in corso.

Alcuni studi hanno mostrato un possibile collegamento tra i seguenti problemi di salute e bassi livelli di endorfina:

Depressione

Senza abbastanza endorfine, una persona potrebbe avere maggiori probabilità di avere depressione. Un articolo discute l’uso di lunga data dei trattamenti oppioidi per la depressione, in particolare nei casi in cui altri trattamenti non hanno funzionato.

Un altro articolo suggerisce che livelli di endorfina più alti hanno un effetto sui sintomi della depressione a causa della loro associazione con la ricompensa.

fibromialgia

I sintomi comuni della fibromialgia includono:

  • dolore a lungo termine in tutto il corpo
  • punti dolenti che fanno male quando vengono toccati
  • rigidità muscolare
  • affaticamento e bassa energia
  • problemi di sonno

Le persone con fibromialgia possono avere livelli di endorfina inferiori al normale. Uno studio ha trovato che le persone con fibromialgia avevano livelli più bassi di endorfine rispetto a quelli senza la condizione. Hanno misurato endorfine sia prima che dopo l’esercizio.

Un altro studio ha rilevato che gli aumenti delle endorfine del corpo sono correlati con il sollievo dal dolore nelle persone con fibromialgia.

Le persone con fibromialgia possono essere consigliate di fare determinate attività per aumentare le endorfine, come l’esercizio fisico, il collegamento con gli altri e attività di alleviamento dello stress, come lo yoga. Possono anche essere prescritti farmaci per aiutare con i sintomi.

Mal di testa cronici

Una possibile causa di mal di testa in corso è anormale livelli di endorfina. Alcune ricerche suggeriscono che lo stesso squilibrio di endorfina che contribuisce alla depressione è presente anche nelle persone con cefalea cronica.

Porta via

La scienza dei livelli di endorfina umana è ancora in evoluzione, poiché i ricercatori continuano a studiare questa sostanza chimica e il modo in cui influisce sulla salute generale.

Le persone che hanno sintomi di depressione, fibromialgia o cefalea cronica potrebbero voler parlare con un medico dei livelli di endorfina e dei modi in cui possono aumentarli, oltre alle normali opzioni di trattamento.

Mentre le endorfine non sono un “toccasana” o una garanzia di buona salute, il potenziamento delle endorfine può essere un modo efficace per aumentare il benessere generale.

L’esercizio fisico regolare, la riduzione dello stress e il dare agli altri sono attività ben note di “benessere” che possono aiutare una persona a vivere una vita più sana e più felice.

L’endorfina “alta” è un gradevole bonus che può aiutare una persona ad attenersi a queste buone abitudini.

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