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Identificati i geni del cancro al cervello mortale

I ricercatori che indagano su un grave tipo di tumore al cervello – glioblastoma multiforme – hanno identificato otto geni che predicono per quanto tempo un paziente sopravviverà dopo la diagnosi. I geni, che sono collegati al sistema immunitario, potrebbero aiutare i medici a determinare il miglior corso di trattamento in futuro.

[Scansione del cervello che mostra il tumore]

Gli gliomi sono un tipo di tumore che inizia nelle cellule gliali del sistema nervoso centrale (cervello e midollo spinale). Le glia sono le cellule di supporto del sistema nervoso, fornendo supporto fisico e isolamento ai neuroni.

Glioblastoma multiforme, noto anche come astrocitoma di grado 4, è la forma più comune e aggressiva di glioma.

Per questo sottotipo di cancro, i pazienti raramente sopravvivono molto più a lungo di un anno dalla diagnosi. Anche quando vengono usati interventi chirurgici, radioterapia e chemioterapia, la prognosi è scarsa.

Glioblastoma multiforme non risponde bene ai trattamenti attuali. Ci sono una serie di ragioni per questa resistenza agli interventi, tra cui la difficoltà di ottenere farmaci sul sito del tumore a causa della fornitura di sangue interrotta e di un accumulo di liquidi nell’area.

I tumori associati al glioblastoma multiforme crescono in modo particolarmente rapido e migrano facilmente nelle sezioni vicine del tessuto cerebrale.

A causa della posizione del tumore nel cervello, anche quando viene eseguito un intervento chirurgico, è praticamente impossibile rimuovere tutto il tessuto canceroso, rendendo inevitabile la ricaduta. Questo tipo di tumore rappresenta oltre la metà di tutti i tumori cerebrali e colpisce circa 2-3 persone su 100.000.

Immunità, geni e gliomi

Un team di scienziati del First Hospital of China Medical University di Shenyang, in Cina, ha recentemente intrapreso una ricerca per studiare il ruolo della genetica e dell’immunità sui tassi di sopravvivenza di questa variante di cancro perniciosa.

In altri tumori, sono stati progettati farmaci che migliorano la capacità del sistema immunitario di attaccare il cancro. I trattamenti effettivamente “tolgono i freni” al sistema immunitario. Tuttavia, ad oggi, questo non è stato possibile nei gliomi.

Nel presente studio, i ricercatori, guidati dal Dr. Anhua Wu, hanno esaminato campioni di tessuto prelevati da 297 persone con tumori cerebrali. Di questi, 127 persone avevano il glioblastoma e gli altri avevano forme meno aggressive di glioma.

In tutto, il team ha analizzato 322 geni coinvolti nel sistema immunitario. Dopo un ampio screening, sono stati identificati otto geni specifici che svolgono un ruolo significativo nel glioblastoma multiforme.

Firma del gene e tassi di sopravvivenza

Tre degli otto geni hanno mostrato di avere un ruolo protettivo, mentre gli altri cinque hanno aumentato il rischio di morte precoce. I ricercatori sono stati in grado di costruire una firma genetica che predisse i tempi di sopravvivenza dei pazienti e li dividesse in gruppi a basso e ad alto rischio.

Anche dopo aver controllato per fattori come il tipo di trattamento, quelli nel gruppo genetico ad alto rischio avevano il doppio delle probabilità di avere un tempo di sopravvivenza più breve rispetto a quelli nel gruppo a basso rischio.

Il gruppo ad alto rischio è sopravvissuto in media 348 giorni dopo la diagnosi, il gruppo a basso rischio è sopravvissuto in media 493 giorni. Anche i pazienti del gruppo ad alto rischio avrebbero avuto un tempo più breve tra la diagnosi e i primi segni di peggioramento del tumore – 242 giorni rispetto ai 369 del gruppo a basso rischio.

Questi geni sono stati trovati anche per prevedere il tasso di sopravvivenza dei pazienti con altre forme di glioma.

Per aggiungere ulteriore peso ai risultati, i ricercatori sono immersi in un database di 536 campioni di glioblastoma. All’interno di questi campioni, sono stati in grado di identificare la stessa firma di otto geni al lavoro.

La ricerca è accompagnata da un editoriale, scritto dal dottor Rifaat Bashir, un neurologo in pensione a Reston, in Virginia, nonché membro dell’American Academy of Neurology e dell’American Neurological Association.

“La domanda incombente nella ricerca sul cancro al cervello oggi è se il lancio dell’immunoterapia aiuterà a controllare una malattia incontrollabile, mentre questo studio non risponde a questa domanda, ci porta un passo avanti nel credere che un giorno saremo in grado di sfruttare le difese immunitarie sistema per trattare meglio il glioblastoma. “

Dr. Rifaat Bashir

Il Dr. Wu ritiene che i risultati potrebbero aiutare a migliorare il trattamento del glioblastoma. Spera che, in futuro, sarà possibile “utilizzare questa firma genetica per determinare i migliori trattamenti o percorsi di trattamento”.

Ulteriori informazioni sulla ricerca nel trattamento del glioblastoma.

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