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Perché il sonno irrequieto predice la malattia di Parkinson?

Il disturbo comportamentale del sonno rapido al movimento oculare è associato ad un aumentato rischio di sviluppare il morbo di Parkinson. Per la prima volta, i ricercatori dimostrano che l’infiammazione può giocare un ruolo chiave.

Donna afflitta che dorme

Il disturbo del comportamento del sonno (REM) del movimento oculare rapido (RBD) è collegato a sogni vividi e spesso spaventosi combinati con l’attività motoria notturna. In altre parole, le persone con la condizione mettono in atto i loro sogni.

Il sogno si verifica durante il sonno REM. In questa fase del sonno, i nostri corpi sono effettivamente paralizzati e i nostri muscoli rimangono rilassati; questo ci impedisce di battere in giro.

Gli individui con RBD, tuttavia, possono sperimentare movimenti violenti delle braccia e delle gambe e persino urlare durante i loro sogni. Questo è indicato come comportamento enigmatico.

Gli episodi possono verificarsi solo ogni tanto o possono comparire più volte durante una notte. Il RBD appare generalmente nella metà della vita e tende a peggiorare nel tempo. La condizione può essere dolorosa e causare lesioni all’individuo e al partner che dorme.

RBD e morbo di Parkinson

I ricercatori hanno scoperto che il RBD è legato ad un aumentato rischio di sviluppare la malattia di Parkinson più tardi nella vita.

La condizione può precedere il morbo di Parkinson e altre demenze di mezzo secolo. Infatti, le persone con RBD continueranno a sviluppare il Parkinson, la demenza del corpo di Lewy o l’atrofia del sistema multiplo. Ma perché questa relazione esiste non è chiara.

Recentemente, i ricercatori dell’Università di Aarhus in Danimarca hanno deciso di indagare su questa interazione in modo più dettagliato. Di particolare interesse per i ricercatori è stato il ruolo della neuroinfiammazione. Le loro scoperte sono pubblicate questa settimana a.

La malattia di Parkinson è causata dalla morte di neuroni produttori di dopamina in una parte dello striato chiamata substantia nigra. Quando i livelli di dopamina si riducono lentamente, compaiono i sintomi motori caratteristici della malattia di Parkinson, tra cui rigidità muscolare, tremore, movimento lento e cambiamenti nella parola.

Nel morbo di Parkinson e in condizioni simili, è stata osservata anche infiammazione nel cervello. In particolare, vi è un’attivazione della microglia, che è un tipo di macrofago e uno dei principali attori nella risposta immunitaria del sistema nervoso centrale. Sono pesantemente coinvolti nella neuroinfiammazione.

L’influenza su questa risposta infiammatoria è attualmente in fase di studio come potenziale via per il trattamento del morbo di Parkinson.

Indagare sul ruolo dell’infiammazione

Il team voleva capire se questa neuroinfiammazione potesse verificarsi anche in RBD. Hanno effettuato scansioni PET su 20 individui con RBD clinicamente confermata e li hanno confrontati con 19 controlli sani. Hanno valutato l’attivazione microgliale in diverse regioni dello striato (la substantia nigra, caudato e putamen). È stata anche valutata la funzione dei neuroni dopamina.

Come previsto, hanno scoperto che nelle persone con RBD, vi era una maggiore attivazione microgliale nella substantia nigra e ridotta funzione dopaminergica nel putamen. Gli autori scrivono:

“In sintesi, abbiamo dimostrato che l’attivazione microgliale aumentata nella substantia nigra e ridotta funzione dopaminergica presinaptica nigrostriatale può essere rilevata in pazienti con RBD […] Questo risultato implica che neuroinfiammazione e deficit dopaminergico si verificano in pazienti con RBD.”

Saranno necessari ulteriori studi per confermare questi risultati; lo studio ha coinvolto solo un numero relativamente piccolo di soggetti. I ricercatori vogliono anche seguire le persone dallo studio per osservare se il Parkinson si sviluppa o meno in quelli con RBD.

Ma se i risultati vengono replicati, potrebbe offrire una nuova strada potenziale per il trattamento dell’RBD e, eventualmente, per rallentare l’insorgenza del Parkinson. Come scrivono gli autori, “la modulazione dell’attivazione microgliale potrebbe fornire una potenziale strategia terapeutica per rallentare la progressione della malattia, in particolare nelle sue prime fasi”.

Lo studio aggiunge l’evidenza che la neuroinfiammazione è un fattore sia nel morbo di Parkinson che in RBD. In futuro, queste scoperte potrebbero aiutare a cogliere la malattia prima e potenzialmente offrire un percorso verso nuove terapie.

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