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Scoperta la causa del linfoma di Burkitt

Il linfoma di Burkitt è una forma estremamente rapida di linfoma non Hodgkin che ha origine da un sottogruppo di globuli bianchi chiamati linfociti B del sistema immunitario. Ora, i ricercatori del Max Delbrück Center for Molecular Medicine (MDC) di Berlino-Buch hanno scoperto un componente vitale che converte le cellule immunitarie in cellule di linfoma maligne.

Secondo la dott.ssa Sandrine Sander e il professor Klaus Rajewsky, il linfoma di Burkitt ha origine nei centri germinativi degli organi linfoidi (i cerotti di Peyer nell’intestino tenue, nella milza e nei linfonodi). La reazione del centro germinale viene attivata dalle cellule B quando vengono rilevati antigeni. Una volta avvenuta la reazione, le cellule B alterano il loro DNA causando una risposta anticorpale altamente specifica contro l’antigene.

Il recettore delle cellule B (BCR) svolge un ruolo vitale nel processo di reazione. Al fine di riconoscere pienamente l’antigene e attivare una risposta immunitaria adeguata, i segmenti di DNA che codificano l’anticorpo devono essere modificati e riorganizzati. Durante questo complicato processo, possono verificarsi rotture del DNA e meccanismi di riparazione soggetti a errori possono causare mutazioni genetiche legate allo sviluppo del cancro.

Nel linfoma di Burkitt, gli errori di riparazione del DNA portano alla traslocazione dell’oncogene c-MYC, un gene che controlla la divisione cellulare. La traslocazione c-MYC fa sì che le cellule colpite si dividano in modo non regolato e la sovraespressione del c-MYC determina una morte cellulare massiva. Di conseguenza, la deregolazione della c-MYC da sola non può convertire le cellule normali in cellule cancerose. Nel linfoma di Burkitt, l’induzione dell’apoptosi dell’espressione c-MYC elevata deve essere superata mediante ulteriori mutazioni che impediscono la morte cellulare.

In un recente studio, il professor Rejewsky e il suo team hanno dimostrato che l’enzima PI3K è vitale per la sopravvivenza delle cellule B mature. PI3K stimola una via di segnalazione che controlla la crescita cellulare e contrasta la morte cellulare programmata.

Il dott. Sander e il professor Rajewsky hanno basato il loro attuale studio su questi risultati. Hanno esaminato l’interazione di c-MYC e PI3K nella tumorigenesi del topo. Il team ha dimostrato che PI3K è una componente vitale nello sviluppo del linfoma di Burkitt. Hanno scoperto che PI3K consente a c-MYC di trasformare i linfociti del centro germinale B in cellule di linfoma che si dividono continuamente ed evitano l’apoptosi.

Tuttavia, i ricercatori ritengono che altre mutazioni genetiche abbiano un ruolo nella linfomagenesi di Burkitt in quanto non tutte le cellule B che esprimono c-MYC e PI3K si convertono in una cellula linfoma. Tali aberrazioni potrebbero essere identificate nel loro modello del mouse. Inoltre, uno studio condotto dal professor Louis Staudt del National Cancer Institute, Bethesda, Maryland, USA, ha dimostrato che le persone affette da linfoma di Burkitt portano mutazioni genetiche simili a quelle del topo.

Il Dr. Sander e il Professor Rajewsky hanno spiegato:

“Oltre alla deregolazione del c-MYC, l’attivazione della via di segnalazione PI3K è un elemento chiave nello sviluppo del linfoma di Burkitt, l’inibizione di questa via di segnalazione potrebbe quindi essere una strategia efficace per il trattamento della malattia.”
Scritto da Grace Rattue

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